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La Terre est-elle vraiment ronde ?

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Je ne vous apprends rien en vous disant que oui, la Terre est sphérique. Mais est-elle pour autant vraiment ronde ? Pas du tout.

Petit retour en arrière. Depuis l’Antiquité, on “sait” que la Terre est sphérique. On doit le premier pas en direction de cette donnée au célèbre savant Thalès (VIIe-VIe siècle avant J.-C.). Mais il pensait que la Terre avait plutôt la forme d’un disque plat sur une étendue d’eau. Pythagore puis Platon lui donnèrent une forme plus sphérique. Enfin Aristote au 4ème siècle avant JC apporta les premières preuves: l’ombre de la Terre sur la Lune.

Il ne faudra ensuite pas attendre bien longtemps avant qu’Eratosthène (de -276 à -194) n’en calcule la circonférence. Il avait remarqué qu’à midi, le jour du solstice d’été, il n’y avait aucune ombre du côté d’Assouan. En mesurant l’ombre d’un bâton planté à Alexandrie au même moment et en connaissant la distance qui sépare les deux cités, il déduit la circonférence de la Terre avec une précision assez étonnante : 39.375 kilomètres contre quelque 40.000 kilomètres pour les estimations actuelles.

Malgré les grandes réticences du christianisme à reconnaitre cette vérité, la plupart des savants du Moyen-Age connaissaient et validaient ces données.

Pourtant dans l’inconscient collectif, y compris de nos jours, on pense que cette découverte fut celle de Galilée, alors même qu’il ne fut pas du tout condamné par l’Inquisition pour cette raison. L’Église défendait que le soleil tournait autour de la terre, et qu’elle était au centre de l’univers (c’est le géoceontrisme) alors que Galilée affirmait que la terre tournait autour du soleil, qui était le centre de l’univers (héliocentrisme). Galilée fut donc condamné parce qu’il défendait une théorie considérée comme hérétique par l’Église, n’ayant pas de rapport avec la rotondité de la Terre.

Pourtant on trouve encore aux Etats-Unis, plus de 10 millions de personnes pour adhérer à l’idée que notre planète est plate. Et en France ce n’est pas mieux avec près de 1 personne sur 10 qui y croirait.

Mais revenons à sa forme exacte. La Terre n’est pas vraiment ronde. En effet comme nous tournons sur nous même la force centrifuge éloigne la matière terrestre de l’axe des pôles.

Cet effet est maximal à l’équateur et inexistant aux pôles puisque ceux-ci ne bougent pas. Ainsi on ne peut pas dire que la Terre soit vraiment ronde. Elle est aplatie aux pôles, avec un diamètre de 42 km inférieur à celui mesuré à l’équateur.

En outre, la surface des océans dépend des fonds marins. Cette surface apparait bombée quand il y a des volcans sous marins, et au contraire creusée au-dessus des fosses.

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