Tech/Science

Qu’est-ce qu’une terre rare ?

terre rare

S'abonner au podcast
“Terre rare” est le nom générique permettant de désigner 17 métaux différents: le scandium, l’yttrium, et les quinze lanthanides. Parmi ces 17 métaux certains ne sont pas vraiment rares. En tous cas tout autant que le cuivre par exemple (pour le cérium).

Ces matières minérales sont particulièrement recherchés de nos jours en raisons de leurs propriétés exceptionnelles et de leur utilité dans la fabrication de produits électroniques. A tel point qu’ils sont considérés comme des métaux stratégiques. Des terres rares se trouvent dans les batteries de voitures électriques, les smartphones, les écrans d’ordinateurs portables, mais aussi dans les radars et sonars militaires.

Si c’est en 1787 que Carl Axel Arrhenius découvrit pour la première fois de l’histoire une terre rare près de Stockholm, il faudra attendre les années 1940 pour que les techniques d’extraction soient suffisamment performantes pour en produire en grande quantité.

L’extraction de ces terres est parfois critiquée car elle provoque la rejet d’éléments toxiques dans l’environnement comme des métaux lourds, de l’acide sulfurique, et même de l’uranium.

Quels sont les grands pays producteurs de terres rares ? A cause de la fermeture d’un grand nombre de de sites d’exploitation, la Chine assure aujourd’hui l’essentiel de la production mondiale. Face à ce monopole de nombreux pays ont décidé de réactiver l’exploitation: les Etats-Unis ont réactivé la mine de Mountain Pass et le Canada, l’Australie et l’Afrique du Sud multiplient les projets d’extraction et de prospection.

Quant au Japon des scientifiques ont découvert dans les fonds marins de l’Océan Pacifique, un gisement massif qui pourrait couvrir plusieurs centaines d’années de consommation mondiale de certains de ces matériaux. Il se trouve à 2.000 km au sud-est de Tokyo.

Commenter

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

Facebook

Newsletter

To Top

Le livre des 500 Choses à Savoir absolument est disponible !

livre