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Pourquoi parle-t-on d’ ”effet cobra” ?

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L’effet cobra est un phénomène très simple mais paradoxal en apparence. Il désigne le fait que la solution à un problème a pour effet de l’aggraver.

L’origine de cette appellation est singulière. On la trouve dans une anecdote remontant à l’époque de la domination britannique en Inde. Le gouvernement britannique d’alors était inquiet du nombre de cobras, le serpent, dans la ville de Delhi. Il offrit donc une prime pour chaque cobra tué.

Le résultat initial fut fantastique… au début. Un grand nombre de cobras sont en effet tués et les chasseurs perçoivent leur récompense. Mais malheureusment des petits malins se mettent à élever des cobras pour pouvoir ensuite les tuer facilement et toucher l’argent.

Le gouvernement informé de cette pratique supprima les récompenses. Résultat: les éleveurs relâchèrent les animaux dans la nature.

Ainsi le nombre de cobras en liberté fut bien supérieur à celui du départ. La « solution » des britanniques avaient donc aggravé la situation !

Certains historiens contestent la véracié de cette histoire. En revanche il y a un consensus au sujet d’un autre exemple d’effte cobra: celui des rats au Viet Nam. Voici rapidement de quoi il s’agit. A Hanoi, sous le régime colonial français un programme de primes fut mis en place pour chaque rat tué. Pour obtenir la prime, il fallait présenter la queue du rat coupée.

Mais les responsables coloniaux commencèrent rapidement à remarquer des rats sans queue à Hanoi. Les chasseurs capturaient les rats, coupaient leurs queues puis les relâchaient. Ainsi ils pouvaient se reproduire et on assurait l’existence d’autres rats dont on pouvait couper la queue.

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