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Pourquoi existe-t-il des fuseaux horaires ?

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.Inventé en 1884, le système des fuseaux horaires fut peu à peu adopté par tous les pays. Ce dispositif permet de calculer l’heure sur toute l’étendue de la planète et de prévoir une heure homogène pour un territoire donné. Mais il a subi de nombreux aménagements.

La même heure partout

Avant la fin du XIXe siècle, les autorités de nombreux pays ne se souciaient pas d’imposer la même heure sur tous les points de leur territoire. C’est ainsi qu’en France, chaque ville définissait son heure en fonction de la position du soleil. Cet usage dura jusqu’en 1891.

Mais comment établir des horaires de chemin de fer avec un tel système? C’est pourquoi il fut abandonné, l’ensemble des pays se ralliant peu à peu à la division du monde en 24 fuseaux horaires.

Ils ont officiellement été créées en 1884, lors de la conférence du Méridien. Dès lors, chaque État se fonde, pour déterminer son heure, sur le méridien de Greenwich, près de Londres, qui est le méridien zéro.

Cette heure d’origine est appelée heure GMT (“Greenwich Mean Time”); elle correspond également à l’heure UTC, ou temps universel coordonné. À partir de ce premier fuseau, on avance ou on retarde d’une heure, selon qu’on se dirige vers l’Est ou vers l’Ouest. Chaque fuseau est délimité par deux méridiens.

Des pratiques différentes

Certains pays ont aménagé le système de fuseaux horaires. Leur vaste superficie en contraint certains à adopter une division arbitraire en grandes zones, de manière à éviter un trop grand décalage entre l’heure légale et l’heure solaire. C’est notamment le cas des États-Unis.

D’autres, comme la Chine, imposent la même heure sur tout leur territoire, malgré la présence de plusieurs fuseaux horaires.

Des pays, comme la France ou l’Espagne, conservent des heures, héritées de l’histoire, qui ne correspondent pas à leur fuseau horaire. C’est ainsi que la France est restée fidèle à l’heure allemande, imposée au pays durant la Seconde Guerre mondiale.

Enfin, l’adoption, par de nombreux pays, d’heures différentes selon les saisons, entraîne, à certains moments, un important décalage avec l’heure du fuseau horaire auquel ils appartiennent.

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