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Pourquoi Pluton n’est plus une planète ?

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Au début du 19ème siècle, les hommes considéraient qu’il y a avait dans notre système solaire pas moins de 11 planètes. Alors qu’aujourd’hui nous considérons qu’il n’y en a que 8. Comment cela se fait-il et surtout, parmi celles qui sont passées à la trappe au fil du temps, qu’est-il arrivé à Pluton ? Pourquoi a-t-elle été évacuée ?

Pluton fut découverte en 1930 et jusqu’à très récemment, en 2006, elle était la 9ème planète du notre système solaire. Aujourd’hui elle n’est plus qu’une « planète naine ». Comment expliquer cette rétrogradation ?

Cela est dû en grande partie à la technique. Avec le temps, les télescopes se sont améliorés. Ils ont permis de découvrir de très nombreux astres. De toutes sortes. Grands, petits, avec des orbites inhabiltuelles. La question se posa de leur classification. Comment devait-on les considérer ?

On décida finalement qu’il fallait adopter une nouvelle définition pour les planètes. L’Union Astronomique Internationale en Assemblée générale en 2006 décida que désormais pour être une planète, un astre devait satisfaire à 3 conditions:

D’abord, être en orbite autour du Soleil. Cela explique pourquoi la Lune ne peut pas être considérée comme une planète. Cette première condition est remplie par Pluton.

Ensuite, deuxieme condition, l’astre doit être suffisament gros pour avoir la forme d’une sphère.
Ceci exclut les comètes. Là encore, Plutotn remplit cette condition.

Enfin, troisième condition, l’astre candidat doit être assez massif pour « nettoyer » sa zone d’influence gravitationnelle. Son champ gravitationnel doit être suffisant important pour avoir attiré tous les rochers proche de lui, régnant tout seul sur son orbite. C’est ici que Pluton pêche. Et c’est pour cette raison que Pluton n’est plus onsidéré comme une planète.

Pluton se trouve dans une zone de notre système solaire appelé ceinture de Kuiper. Elle est essentiellement constituée de petits corps, restes de la formation du système solaire, des corps majoritairement constitués de composés volatils gelés comme le méthane, l’ammoniac ou l’eau. Pluton n’est pas seule du tout à cet endroit. Elle n’a pas nettoyé son orbite.

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