Culture Générale

Pourquoi les Papes changent-ils de nom une fois élus ?

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L’actuel Pape François se nomme à l’état civil Jorge Mario Bergoglio, et avant lui Benoît XVI s’appelait Joseph Ratzinger. Pourquoi donc ont-ils changé de nom et ne se sont pas fait appeler Pape Jorge et Pape Joseph ?

Cette tradition trouve son origine au 6ème siècle, avec le Pape dont le patroyme était Mercurius. Né à Rome vers 470, il fut le 56e pape de l’Église catholique romaine. Mais il fut obligé de changer de nom car Mercurius était celui d’une divinité romaine paienne, le messager des dieux. Pour éviter toute confusion il prit la décision de se faire appeler Jean II.

Après lui plusieurs papes firent de même et la pratique s’installa au début du Moyen Age.

Ainsi, désormais la question suivante est posée par le cardinal doyen au Pape fraichement élu : « De quel nom voulez-vous être appelé ? ». Le Pape y apporte une réponse dicté par son seul désir. Cest un choix totalement personnel et subjectif. Aucune règle ni autorité ne peut l’influencer, le contraindre, ou valider le nom. Une exception toutefois: les noms «compliqués». On raconte que Karol Wojtyła, qui allait devenir Jean-Paul II, aurait voulu choisir le nom de Stanislas Ier, mais que les cardinaux l’en dissuadèrent car trop compliqué.

Quel qu’il soit, le nom choisi aura une grande valeur, mais toutefois strictement symbolique. Elle est la marque d’un changement d’état. Celui qui est élu n’est plus le même homme qu’avant. Ceci fait parfaitement écho à l’Ancien testament comme au Nouveau, où les changements de noms sont des signes de d’élection par Dieu: Avram devient Abraham, Jacob, Israël et Simon, Pierre.

Le changement de nom est même doublement symbolique puisque depuis Jean XXIII, qui fut élu Pape en 1958, les papes choisissent leur nom en fonction de l’orientation qu’ils souhaitent donner à leur fonction. Le Pape actuel a choisi François en référence directe à saint François d’Assise, c’est-à-dire le saint des pauvres.

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