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Quelle est la différence entre une météorite, un astéroïde et une comète ?

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Prenons d’abord les deux premiers objets : la météorite et l’astéroide. Entre eux, la plus grosse différence est la taille.

Une météorite est petite, aux alentours d’un mètre. Quand elle entre dans l’atmosphère elle provoque une forte lumière puis est détruite, partiellement ou en intégralité. Dans le premier cas ce qu’il en reste va tomber sur le sol terrestre. Des amateurs ou même des professionnels les cherchent pour les revendre.

Ces météorites sont souvent un morceau qui s’est détaché d’une comète ou d’un astéroïde lors d’une collision entre deux corps célestes.  On estime que tous les ans 20 000 tonnes de matière issus de météorites pénètrent notre atmosphère. Il en tomberait 5000 pesant plus d’un kilo.

On en vient donc à l’astéroide. Contrairement à la météorite il est grand puisqu’il peut faire plusieurs mètres voire plusieurs kilomètres. Venant du Système solaire (ils gravitent le plus souvent entre Mars et Jupiter, dans la ceinture principale d’astéroïdes) il s’agit de roches, de glace et de métaux.
Là encore contrairement à la météorite si un astéroide s’écrasait sur Terre il ferait courir un grand danger pour l’humanité, probablement même la fin de l’espèce humaine. La thèse la plus courante sur la disparition des dinosaures l’attribue d’ailleurs à un astéroide.

Enfin les comètes. Elles ressemblent à des astéroides. Mais la grande différence est qu’elles sont composés de glace et de poussière. Leur taille peut atteindre une dizaine de kilomètres de diamètre. Lorsqu’elle s’approche du Soleil, une fine atmosphère se forme autour de la comète, une sorte de queue de poussières qui peut mesurer plus millions de kilomètres, et que par conséquent nous pouvons voir de chez nous.

Les comètes sont fascinantes car ces corps sont plus vieux que les planètes, peut-être même plus vieux que le Soleil. Elles contiennent de la matière organique, sous forme de bactéries, qui peut résister au froid et à l’espace, et pourraient peut-être expliquer comment la vie est apparue sur Terre.

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