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Les animaux se soignent-ils ?

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La capacité de soigner ses maux semble, à première vue, un des attributs exclusifs de l’homme. Il n’en est cependant rien. Certains animaux semblent avoir cette capacité. Du moins est-ce le cas de certains d’entre eux. Les mammifères, et notamment les primates, offrent les exemples les plus nombreux de ces animaux guérisseurs.

Comment font-ils ? Il s’agit très souvent d’une automédication. Ainsi a-t-on observé une femelle chimpanzé atteinte de maux de ventre consommer une certaine plante. Une autre s’est mise à mâcher une écorce d’arbre, pour se débarrasser de ses parasites.

Dans ces cas, les scientifiques n’ont pas manqué de remarquer que ces plantes ne faisaient pas partie de la nourriture habituelle de ces animaux.

D’autres animaux, comme le porc, certaines espèces de tigres ou de loups ingèrent aussi des plantes ou des fruits destinés à les guérir de certains maux. On a également signalé de nombreux cas d’insectes capables de se soigner eux-mêmes.

C’est ainsi que le nectar des fleurs limiterait l’action des parasites chez certaines espèces de bourdons. Mieux encore, si la femelle d’une espèce de papillon choisit de se nourrir de certaines plantes, c’est pour éviter de transmettre une infection à sa descendance.

Et dans la mesure où l’homme partage avec les grands singes un patrimoine génétique presque semblable, on peut se demander si les plantes qui guérissent les seconds ne pourraient pas soigner le premier.

C’est dans cet espoir que des scientifiques ont sélectionné un grand nombre de plantes “guérisseuses” utilisées par les singes. Sur cet ensemble, ils en ont retenu quelques-unes.

Cependant, il y encore loin de la coupe aux lèvres. Il faut en effet trouver, à partir de ces plantes, des molécules permettant la fabrication de médicaments à grande échelle. Entre la découverte d’une plante et la mise en circulation d’un nouveau produit, de nombreuses années vont donc s’écouler.

Une énigme subsiste en tous cas; acquis ou inné, ce comportement de certains animaux échappe encore à notre compréhension.

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