Culture Générale

Pourquoi y a-t-il un fou aux échecs ?

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Le jeu d’échecs est l’un des jeux de réflexion les plus populaires au monde. On en trouve avec certitude les premières traces en Europe du sud au Xème siècle. Il y fut importé par les Arabes et n’est que la version modifiée d’un jeu perse. Mais à l’époque les règles étaient différentes. Celles que nous connaissons aujourd’hui datent du XVe siècle.

S’agissant des pièces, peu d’information est disponible. Mais le « noble jeu » étant la mise en scène sur un plateau de jeu d’une bataille militaire, la plupart des pièces paraissent s’imposer d’elles-même, comme la tour, le cavalier, ou le roi ou même les pions qui ne sont rien d’autres que les fantassins.

En revanche une pièce laisse perplexe, le fou, cette pièce dite à longue portée qui se déplace exclusivement en diagonale.

L’étymologie du mot en explique la présence. Les premiers joueurs du jeu d’échecs, on l’a dit, furent les Arabes et les Persans. Or ils nommaient cette pièce « al-fil »  ce qui signifiait « l’éléphant », dit-on en référence à Abul Abas, l’éléphant blanc de Charlemagne.
Passé dans la langue française, cela donna « fol », c’est-à-dire fou. Cette pièce est donc passé d’un éléphant à un fou !

D’ailleurs un jeu d’échecs en ivoire conservé un temps dans le trésor de Saint-Denis, puis aujourd’hui au Cabinet des médailles à Paris, est appelé traditionnellement le jeu d’échecs de Charlemagne et comporte quatre éléphants.

Quelques mots sur cet éléphant. En 797, Charlemagne avait envoyé à Haroun al-Rashid, calife de Bagdad, une ambassade menée par un marchand juif, Isaac, qui maitrisait la  langue arabe. Cinq ans plus tard il revint avec des cadeaux dont cet éléphant d’Asie blanc, extrêmement rare d’albinisme, est considéré en Asie comme un joyau sans prix. Il avait une quarantaine d’années mais en raison du climat européen mourut de pneumonie dans la ménagerie d’Aix-la-Chapelle en 810.


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