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Quelle est la (vraie) différence entre fleuves et rivières ?

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Voyons rapidement aujourd’hui ce qui différencie réellement ces deux cours d’eau. On croit souvent que l’élément clef pour les distinguer est leur taille et leur débit. Ce n’est pas tout à fait exact.

Certes le Nil et le fleuve Amazone sont longs de plusieurs milliers de kilomètres, et leur débit est bien plus important que celui de n’importe quelle rivière. Mais l’élément déterminant est ailleurs.

Commençons par définir une rivière. Il s’agit d’un cours d’eau, généralement de petite ou moyenne importance, c’est vrai, qui peut s’écouler de manière permanente ou temporaire et se jeter soit dans une autre rivière soit dans un lac. Le point où la rivière termine pour rejoindre une autre rivière ou un lac s’appelle l’embouchure.

Le fleuve lui a généralement une taille et un débit plus important, mais surtout il se jette systématiquement dans la mer ou l’océan. Son embouchure est soit un estuaire soit un delta.

En France il y en a une cinquantaine mais on ne cite généralement que les 5 plus importants (la Loire, La Seine, la Garonne, le Rhône et le Rhin).

Ainsi une rivière n’est que l’affluent d’un fleuve. Elle se jette dans une rivière, qui se jette à son tour dans une autre etc…. et la dernière rivière se jette enfin dans un fleuve. Jamais une rivière ne se jette directement dans une mer ou un océan.

A noter que dans le monde il existe un fleuve assez atypique puisqu’il est le seul à ne pas rejoindre une mer ou un océan: c’est l’Okavango. Au lieu de cela son delta se trouve dans le désert du Kalahari.

Enfin sachez que cette distinction entre fleuve et rivière n’existe pas en anglais (ni en allemand, ni en italien d’ailleurs).

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