Santé

D’où vient le mot “handicap” ?

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Le mot “handicap” a une origine anglaise. Il désignait un jeu, sorte de troc, pratiqué au Moyen-Âge: le “hand in cap” en français littéralement “la main dans le chapeau”. Ce jeu consistait au 16e siècle à échanger des objets personnels. Un arbitre était présent et évaluait la valeur de ces objets afin de s’assurer de l’équivalence des lots.

Le handicap traduisait aussi donc la situation défavorable qui se présentait forcément, du joueur qui avait tiré un mauvais lot. Mais si l’échange n’était vraiment pas équitable, les participants ajoutaient une somme d’argent.

Pour signifier qu’ils acceptaient ou pas le troc, les deux joueurs devaient mettre une de leurs mains dans un chapeau puis la sortir ouverte ou fermée selon qu’ils avaient trouvé ou non un accord.

Ce mot fut ensuite repris à partir du 18e siècle lors des courses de chevaux. Il désignait alors un poids qui était placé sur les chevaux favoris afin que la course soit plus équitable. Ces courses étaient appelées “courses à handicaps”, qui comme l’indique le Litré de 1877 étaient “ouvertes à des chevaux dont les chances de vaincre, naturellement inégales, sont, en principe, égalisées par l’obligation faite aux meilleures de porter un poids plus grand”.

Par la suite d’autres domaines du sport adoptèrent le mot ” handicap” pour classer les joueurs selon leurs niveaux, leurs performances, comme le cyclisme ou le golf.

Enfin la formule déborda le domaine hippique pour être reprise par le langage courant afin de désigner une faiblesse. Elle apparut en France au 19e siècle.

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