Culture Générale

Pourquoi dit-on “laver son linge sale en famille” et “voler dans les plumes” ?

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Quand des gens règlent des problèmes d’ordre privé entre eux, sans rendre cette situation publique, on peut dire qu’ils «lavent leur linge sale en famille».

Cette expression date du 19ème siècle. Elle est une référence à une pratique de l’épo­que. En effet pour nettoyer les habits d’une famille, les femmes devaient aller très régulièrement effectuer cette tâche ingrate au lavoir de la commune.

Ce faisant elles côtoyaient d’autres femmes et pouvaient en profiter pour échanger les dernières nouvelles. Par ces commérages elles étaient mises au courant des secrets et bruits du moment. Il pouvait donc arriver que certaines femmes y parlent de leurs différends familiaux et de ce fait les ébruitent très largement.

Pour Balzac, certaines histoires n’avaient pas vocation à être déballées en public. Celles très sensibles devaient rester dans le cercle fermé de la famille. Dans Eugénie Grandet publié en 1833, il indique que ce «linge sale ne doit se laver qu’en famille». Mais la naissance de l’expression est souvent attribuée à Voltaire, au XVIIIe siècle.

On dit aussi que cette expression aurait été utilisée par Casanova, et maintes fois reprises par Napoléon.

Quant à la seconde expression, “voler dans les plumes” de quelqu’un, qui s’utilise quand une personne s’en prend à une autre, elle date du 19ème siècle et fait référence aux combats de coqs.

En France, sur tout le territoire et jusqu’à la Première Guerre mondiale, cette pratique était très populaire. Or comme on peut le voir dans les pays où ils sont encore pratiqués, durant un combat les coqs se jettent l’un sur l’autre battant des ailes avec vigueur. Il semble ainsi littéralement se «voler dans les plumes».

Ainsi on se mit à utiliser cette image pour décrire la vigueur avec laquelle les spectateurs pouvaient en venir aux mains lorsque les paris avaient un trop échauffé les esprits. Puis l’expression sortit du strict domaine des combats de coqs pour être utilisée dans toute situation de sérieux conflit.

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