Culture Générale

Pourquoi dit-on « faire les quatre cents coups » ?

400 coups

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Vous le savez, “faire les quatre cents coups” consiste à ne pas respecter la morale et les convenances, s’amuser en faisant des excès ou des bêtises.

Cette expression peut sembler énigmatique. D’où viennent ces désormais si fameux “coups” ? Et pourquoi y en a t-il 400 et pas 300 ? Vous allez le voir, l’origine de la formule est historique.

Au 17ème siècle, Louis XIII mène la guerre aux protestants. Après avoir dominé la ville d’Agen, il décide en 1621 de s’attaquer à Montauban, qui à l’époque jouit d’une grande indépendance et se trouve justement dominée par les protestants. Le roi démarre ainsi un siège. Mais les habitants résistent. Disposant de vivres en quantité, protégés par un mur d’enceinte solide, ils repoussent tous les assauts du Roi.

Aussi, suivant les conseils d’un alchimiste espagnol, il tente une ruse. Il prend la décision d’effrayer les habitants afin, espère-t-il, de les pousser à rendre les armes. L’ordre est alors donné à l’artillerie de tirer simultanément quatre cents coups de canon en direction des murs d’enceinte de la cité.

Malheureusement pour Louis XIII l’effet est nul. La ville résiste et parvient même par la suite à faire fuir l’armée royale.

Or selon la légende, les habitants de Montauban étaient en train de faire la fête quand les boulets furent tirés ! D’où l’expression « faire les quatre cents coups ».

A noter que cette histoire semble bel et bien relever de la légende, car comme le font remarquer les historiens l’armée royale ne disposait que de 39 canons et non pas de 400, mais aussi parce qu’il est fort peu probable que la religion protestante ait autorisé les habitants à faire ainsi la fête.

Ce qui est exact en revanche, c’est que l’expression a bel et bien vu le jour suite au siège de Montauban. Mais le nombre de coups varie ! Par exemple chez Zola on peut lire « faire les cent-dix-neuf coups » !

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